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Qué es el plancton y su importancia

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El término “Plancton” hace referencia a un conjunto de seres vivientes que habitan las aguas, siendo su característica más resaltante el que sólo pueden ser vistos con microscopios. A nivel etimológico, la palabra proviene del vocablo griego “πλαγκτός”, que dejaba en claro la naturaleza de estos espectaculares organismos, definiéndolos como “errantes”. Además de estos, también existen otros especímenes que, de alguna forma, entran en contacto con el plancton, pero tienen la peculiaridad de habitar y comportarse de una manera distinta, como podría serlo estar en movimiento constantemente o habitar en una zona mucho más cercana al límite con el aire.

El plancton puede ser hallado en los 200m de profundidad o más, sin embargo, no suele alejarse mucho de las zonas en las que se haya asentado, pues, una de las particularidades que lo convierte en plancton es la suspensión continúa en la que se hallan. Son todos muy pequeños y transparentes, presentando colores algo azulados cuando se les analiza bajo el microscopio, sin embargo, hay algunas especies que están en la superficie y presentan colores entre rojizos y azulados, los cuales pueden apreciarse sin mucho esfuerzo. Algunos, incluso, presentan bioluminiscencia.

Una de las clasificaciones que se consideran apropiadas para organizar a estos pequeños seres, es dividirlos en zooplancton y fitoplancton, los primeros se distinguen por ser un grupo integrado consumidores y productores, cuya diversidad y cantidad varía según el tipo de agua que habiten, algo que tiene en común con el último grupo, en el que son mayoría las plantas acuáticas, producen más del 50% del oxígeno que está en la corteza terrestre, se alimentan con ayuda de la fotosíntesis y son el alimento del zooplancton. Algunos intelectuales y científicos han apostado a realizar una nueva división del plancton, siguiendo característica como su tamaño o con respecto a la lejanía de la zona que habitan con la costa.

¿Qué es el plancton?

Victor Hensen fue el primer científico en utilizar el término plancton en 1887 para referirse al conjunto de organismos que flotaban a merced de los movimientos del mar. Por ello, eligió una palabra que los describía tan acertadamente, pues plancton significa “errante” o “vagabundo”.

Este conjunto de organismos es muy numeroso y diverso y habita tanto en aguas dulces como en aguas marinas. Es más representativo en los océanos alcanzando unas cantidades de trillones y puede aumentar en los mares más fríos. Sin embargo, en los ecosistemas de agua dulce suelen encontrarse en los sistemas lénticos como lagos, charcas o embalses ya que en zonas con corrientes serían arrastrados.

En el siguiente artículo de EcologíaVerde puedes aprender más sobre la biodiversidad de los océanos.

Tipos de plancton

El plancton puede clasificar de varias formas. Según su alimentación se distinguen estos tipos de plancton:

  • Fitoplancton: Se trata de un plancton de carácter vegetal y al igual que las plantas obtienen la energía y la materia orgánica realizando la fotosíntesis. Vive en la capa fótica, es decir, la zona que recibe la luz solar, y puede llegar hasta los 200 m en el océano. Está compuesto por cianobacterias, diatomeas y dinoflagelados.
  • Zooplancton: Se trata de un plancton de carácter animal. Se alimenta del fitoplancton y otros organismos del zooplancton. Está compuesto por crustáceos, medusas, larvas de peces y otros organismos. Los organismos del zooplancton pueden diferenciarse según el tiempo de su vida que pertenecen al plancton. Los organismos holoplanctónicos forman parte del plancton toda su vida, mientras que los meroplantónicos lo hacen solo durante una etapa, que normalmente es el estado larvario.
  • Bacterioplancton: Formado por las comunidades bacterianas. Se encargan de la descomposición del detritus y juegan un papel clave en los ciclos biogeoquímicos de algunos elementos (C, N, O, P), el clima y las cadenas tróficas.
  • Virioplancton: Formado por virus acuáticos. Compuestos principalmente por virus bacteriófagos y de algas eucariotas. Participan en la remineralización de los nutrientes, en los ciclos biogeoquímicos y forma parte de las redes tróficas del plancton.

La mayoría de los organismos del plancton tienen un tamaño microscópico y, por tanto, la unidad de medida utilizada es la micra (milésima parte de un milímetro). El tamaño medio oscila entre las 60 micras y el milímetro. En este sentido, los distintos tipo de plancton que existen son:

  • Ultraplancton: 5 micras. Se incluyen bacterias y pequeños flagelados.
  • Nanoplancton: De 5 a 60 micras. Formado por microalgas unicelulares como cocolitofóridos y pequeñas diatomeas.
  • Microplancton: De 60 micras a 1 milímetro. Algunas microalgas unicelulares (diatomeas, dinoflagelados), larvas de moluscos y copépodos (pequeños crustáceos).
  • Mesoplancton: De 1 a 5 milímetros. Larvas de peces.
  • Macroplancton: Entre 5 mm y 10 cm. Sargazos, salpas y medusas.
  • Megaloplancton: Más de 10 cm. Medusas.

Además, los organismos plantónicos presentan formas corporales diversas que responden a las necesidades del medio en el que viven como la flotabilidad o la viscosidad del agua. De entre las estrategias o adaptaciones que han promovido para flotar en el agua se encuentra aumentar la superficie corporal, incorporar gotitas de grasa en el citoplasma y desprenderse de corazas, mudas y otras estructuras. Sin embargo, hay algunos organismos que tienen una pequeña capacidad natatoria gracias a flagelos y otros apéndices locomotores como los copépodos. La viscosidad del agua cambia con la temperatura, siendo mayor en zonas cálidas y esto afecta a la flotabilidad de los individuos. Algunas diatomeas han desarrollado ciclomorfosis, es decir, la capacidad de desarrollar diferentes formas corporales en verano (concha larga y ancha con extremos puntiagudos) y en invierno (concha corta y obtusa).

¿Sabes cuántas especies viven en el mar? En el siguiente artículo te lo contamos

Regulación del clima

El plancton también tiene la capacidad de regular el clima a nivel local en las costas y mares. Se produce durante una de las fases del ciclo del azufre, la del DMS (el acrónimo del sulfuro de dimetilo). El DMS es el responsable del conocido “olor a mar”. El DMS aparece cuando se descompone el DMSP (dimetilsulfoniopropionato), uno de los compuestos orgánicos simples que podemos encontrar en más abundancia en el océano. El fitoplancton sintetiza y acumula en sus células DMSP para contrarrestar el efecto de la sal del agua de mar evitando su deshidratación. Así, las algas lo liberan al mar cuando mueren y se rompen o cuando son ingeridas por el zooplancton. Las bacterias también lo utilizan para obtener carbono y energía y entonces liberan el DMS, que escapa a la atmósfera.

En la atmósfera el DMS es oxidado por la radiación ultravioleta, y forma aerosoles de sulfato que condensan la humedad formando las nubes. Dado que las nubes limitan la cantidad de radiación que llega a la superficie terrestre, provocan una disminución de la temperatura, por tanto, el DMS disminuye el efecto invernadero.

Se trata de un proceso delicado ya que al aumentar la densidad de las nubes se reduce la cantidad de radiación ultravioleta que llega a la superficie del mar donde se encuentra el fitoplancton y éste deja de producir DMSP.

Como conclusión, no deberíamos subestimar la importancia de los organismos que habitan la Tierra pues estos diminutos seres han demostrado que tienen un gran poder sobre los procesos que rigen este planeta, lo que hace necesario profundizar en su conocimiento y evitar su pérdida.

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